媒質中的光速比真空中的光速小,粒子在媒質中的傳播速度可能超過媒質中的光速,在這種情況下會發生輻射,稱為切侖科夫效應。這不是真正意義上的超光速,真正意義上的超光速是指超過真空中的光速。
一般來說,肉眼看不見切倫科夫效應,但是當它的強度很大時,會在屏蔽某些核反應堆的池水中出現微弱的淺藍色的光輝。在這種情況下,看得見的切倫科夫輻射是由於反應堆射來的高能電子的速度比光在水中的速度大而比光在真空中的速度小的原因引起的。也就是說,這時高能電子的速度在2.25×10^8米/秒與3×10^8米/秒之間。
在日常生活中,也可找到切倫科夫效應的例子。例如,當船在水中以大於水波的波速運動時,船前的波就可以看成是切倫科夫效應的例子。又例如,在空氣中,一架噴氣式飛機以大於聲速運動時,飛機前頭的空氣波。也可以作為說明切倫科夫效應的例子。
切倫科夫效應在高能物理中用以偵察帶電粒子並測量它們的速度等方面均有廣泛的用途。根據切倫科夫效應的原理設計的切倫科夫探測器,就是其應用的一例。這種儀器可用於確定高速帶電亞原子粒子(如質子)的存在及其能量,在某些情況下還可以用於識別不同質量的帶電粒子。1955年發現反質子時,就是靠了這種儀器的幫助。另外,根據切倫科夫效應的原理還可以製成宇宙射線計數器。
切倫科夫教授由於發現和解釋了切倫科夫效應,於1958年與蘇聯物理學家塔姆(I.Y.Tamm)、弗朗克(I.M.Frank)分享諾貝爾物理學獎金。1946年,他以發明高速帶電粒子的探測方法獲得斯大杯獎金。他述三次榮獲蘇聯國家獎金,兩次獲得列寧勳章,兩次獲得勞動紅旗勳章,還獲得其他各種紀念品。1964年至1970年,切倫科夫任蘇聯科學院通訊院士,1970年以後升為蘇聯科學院院士。
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