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劍齒虎是大型貓科動物進化中的一個旁支,生活在距今300萬~1.5 萬年前的更新世——全新世時期,與進化中的人類祖先共同渡過了近300萬年的時間。劍齒虎長著一對巨大的犬齒,足有半尺長,故得名。劍齒虎的捕獵對象是大型的食草動物。劍齒虎的滅絕與乳齒象的滅絕緊密相關。美國洛杉磯市區的拉布里亞農場是世界上最不尋常的化石遺址之一,已先後復原了兩千多隻,使劍齒虎成為最為人所知的史前貓科動物。

1 劍齒虎[動物] -簡介

劍齒虎[動物]滅絕之謎

貓科(Felidae)真劍齒亞科(Machairodontinae)一些滅絕的食肉動物的統稱。因上齶有一對劍形犬齒而得名。劍齒虎從漸新世一直生存到更新世末。在整個中新世和上新世棲息在北美洲和歐洲;至上新世末已擴展到亞洲和非洲;在更新世存在於南美洲。

最有名的劍齒虎是更新世斯劍虎屬(Smilodon),劍齒最發達。它是北美和南美的一種短腿的大型貓科動物,比現代獅粗大得多。巨大的上犬齒長達20厘米,可能是用來刺擊乳齒象之類的大型草食動物。斯劍虎屬的下述幾種身體適應性變化使人推想到可能存在這樣的狩獵技能︰顱骨能以附著強健的頸目肌調節以利低頭動作;下犬齒退化;齶能張開到約90°角,使上犬齒能不受限制地活動。臼齒形成剪刀狀,而無磨研表面的痕迹。這一屬許多成員的骨頭曾在加利福尼亞、洛杉磯拉布雷亞(La Brea)大牧場的瀝青坑裡找到,顯然是劍齒動物捕食大型草食動物時兩者同時陷入瀝青。斯劍虎屬的祖先Hoplophoneus屬,是北美漸新世的中等大小貓科動物,身上已具備基本的劍齒特徵,但還未充分發展。

2 劍齒虎[動物] -分佈

劍齒虎[動物]劍齒虎骨架
劍齒虎曾廣泛分佈在亞、歐、美洲大陸上,但化石數量出產最多的和骨架最完整的地方是在美國。美國洛杉磯有一個著名的漢柯克化石公園,這個公園原先是個瀝青湖,面積還沒有北京北海公園的1/ 3大。當地的印第安人就利用這些瀝青來燒火做飯,後來白人奪取了這塊土地,在瀝青湖上打井採油,挖瀝青鋪路,湖中埋藏的化石便被發現了。從1875 年發現第一塊化石起,100年來挖出2,100隻劍齒虎,此外還有大量其他脊椎動物的化石。有趣的是,這2,000多隻劍齒虎若按年齡來分析,幼年的僅佔16.6%,而青壯年的卻佔82.2%,表明了它們是來這裡捕食陷入瀝青湖的獵物,而遭到滅頂之災的

3 劍齒虎[動物] -外形

劍齒虎的體型不是很大,其中最大的種(Thylacosmilus atrox)身長約1.5米,體重最多只有110公斤多一些,相當於美洲豹的大小,是袋狼的4倍。雖不夠高大,但它們卻擁有壯實的身體,尤其是前肢。它們最引人注目的地方無疑是頭部——兩顆長達15厘米的劍齒深深埋入上頜,幾乎與頭頂處在同一水平面上;下頜則向下伸出了巨大的護葉。這樣的護葉雖有利於保護突出的劍齒,但同時也增加了骨折、感染的危險,而且還造成頭部變重,一定程度上影響了行動的靈活性。

劍齒虎經常被誤認為是長著獠牙的獅子,其實兩者大不相同。劍齒虎的體重是現代獅子的兩倍。它的後腿和尾巴非常短小,更像是一隻體格健壯的灰熊。

劍齒虎笨重身軀表明,它是個孤獨的伏擊殺手。劍齒虎最引人注意的就是它的一對獠牙,它是如何利用它們捕殺獵物的,對此,人們卻知之甚少。要想找到答案必須觀察它的肌肉結構。通過比較附著在美洲豹頭骨上的咬合肌,得知劍齒虎的撕咬能力相當驚人。

4 劍齒虎[動物] -演化

劍齒虎[動物]劍齒虎

在距今3500萬年前的漸新世出現了古劍齒虎,後來的劍齒虎一直生活到距今100萬年前的更新世。是大型貓科動物進化中的一個旁支,生活在距今300萬~1.5萬年前的更新世——全新世時期,與進化中的人類祖先共同渡過了近300萬年的時間。劍齒虎的體形大約與現代虎差不多,但是它的上犬齒卻比起現代虎的犬齒大得多,甚至比野豬雄獸的獠牙還要大,如同兩柄倒插的短劍一般。食肉類動物的犬齒作為捕食獵物的一種殺傷武器,正常的情況應該是上下犬齒平均發展,在攻擊時能夠上下相合,就可以咬死獵物。

但是劍齒虎的上犬齒演化得如此巨大,而下犬齒又相對退化,根本不成比例,所以可能是專門用來對付象類等大型的厚皮食草類動物的。如此特殊而長大的犬齒,只需一對就可戮入獵物身體的深處,並且可以盡量地擴大傷口,造成獵物的大量出血而死亡。

與此相適應,劍齒虎的頭骨和頭部的某些肌肉也相應地發生變化,以便口可以張得更大,使下頜與頭骨能形成90度以上的角度,這樣才能充分有效地發揮這對劍齒的作用。但是,這種極端特化的發展,顯然也有其不利的一面,即大大縮小對環境和獵物的適應面,隨著更新世時期各種大型厚皮食草動物的絕滅,使得不善於快速奔跑的劍齒虎也逐漸無所用其長,競爭不過那些比較靈活的並且全面發展的一般食肉類動物,也隨著它的獵物走向了滅絕。代之而興的就是後來出現的現代虎以及其他大型食肉類動物。

5 劍齒虎[動物] -滅絕

劍齒虎[動物]劍齒虎

劍齒虎生長的時代,正處於第四紀冰川時期,氣候寒冷,大型食草動物靠長毛和厚皮來抵禦嚴冬。它們行動遲緩、笨拙,容易被捕殺。但在2萬年以前,冰期結束了,氣候轉暖,出現了植物生長旺季。隨後食植物的動物也大量繁殖起來,可是那些耐寒冷的大型食草動物,不能適應氣候的變化,只有向北遷移。

可北極圈中並無充足的草原,便因飢餓紛紛死亡了。以捕食它們為生的劍齒虎失去了食源,再想回過頭來捕殺小動物或馬、鹿等大動物,身體已像恐龍那樣完全定型了,既不夠敏捷,奔跑起來又沒有速度,更由於祖先的狩獵技術有了極大的提高,發明了弓箭,利用火攻,在與它爭奪獵物中往往取勝,甚至連它也被殺掉成為獵物,可以說世界之大卻沒有它的立足之地,只能隨著大型厚皮動物的滅絕而滅絕了。

因為滅絕的時間離現代非常近,只要它再堅持一下,就可以在動物園中看到它了,但它卻是永遠的滅絕了,不會再現了。

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