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嘉南平原位於台灣西南,行政區劃上包括嘉義縣市與台南縣市,地勢東高西低,東邊的山區是阿里山山脈,山麓丘陵經曾文溪切斷,分成北邊的嘉義丘陵,及南邊的新化丘陵。 雖名嘉南平原,但事實上涵蓋今彰化縣、雲林縣、嘉義縣市、台南縣市、高雄縣市等行政區,為台灣面積最大的平原及農業產區。計由濁水溪、北港溪、八掌溪、急水溪、曾文溪、鹽水溪、二仁溪等溪所沖積而成。
嘉南平原東邊的山區是阿里山山脈,山麓丘陵經曾文溪切斷,分成北邊的嘉義丘陵,及南邊的新化丘陵。
嘉南平原特色是少雨、日照,早期許多地方仍為看天田(倚賴天候決定收成),直到嘉南大圳完工後,遂有「穀倉」之美稱。另外由於氣候因素,故有其他地理區少見的甘蔗、鹽田。尤其甘蔗是昔日台灣外銷的主力,配合昔日兼辦客運的糖業鐵路,構成平原鄉村的特色。
水庫奉獻的豐富物產  上世紀20年代初,烏山頭水庫的興築改變了一切。這座位於丘陵地,海拔不過百米的水庫,費時10年才完工。它利用了山勢起伏的低洼山谷,建造了一座堅固的閘門,並修築一條引水隧道,將曾文溪的溪水導入山谷,彙集成一個龐大的蓄水庫。水庫周遭山稜錯綜羅列,從高空鳥瞰,水庫如一株珊瑚。它因而擁有一著名的別號:珊瑚潭,如今是台灣南部的重要風景區。
建水庫的目的,主要是為了灌溉農田。為了讓每個農戶都能獲得水源,水庫下方的嘉南平原,出現了蜘蛛網般密布的水路,形成了著名的嘉南大圳。此後,水庫里的水,經由幹線、支線和末端的給水路,充裕地送到每一塊農地。灌溉過的水,再經由各線路的排水渠,彙集后注入大海。這樣活絡的給水路,綿密地出現於平原上,總長達16000公里,等於環繞地球半圈。
給水充裕,灌溉穩定下,嘉南平原自是年年稻作豐收。排水將圳水注入大海,還意外地達成去除鹽害的功效。當時,沿海地區的土地,皆含有鹽分,不能耕種。嘉南大圳完成後,土質改良,不毛之地可以栽種,耕作面積也擴大了。
但水庫興建了,並非一切都能解決。它的蓄水量還是有限,只能供給不到一半的灌溉用水,因此這塊廣大的平原仍須採取輪作制。原則上,整個平原劃地分區。每區分成三塊,輪流供水,每三年一輪。
比如,在一個區域內,劃定其中之一塊種水稻時,充分給水,主要集中在夏季。第二塊必須種甘蔗,只在旱季才給水。第三塊則只種雜糧,就不供水了。
儘管是三分之一的稻作面積,但水稻一年三作,產量驚人,嘉南平原遂躍升為台灣最大的糧倉。
甘蔗則是稻米之外,嘉南平原最重要的代表農作物。當我們搭乘火車或最新的高鐵南下,舉目望去,都不難
高麗菜

  高麗菜

望見大塊的蔗田,整齊地矗立於土地上,展現出不同於稻米層次的碧綠。除了稻作和甘蔗,此區亦是島上栽種蔬果最為豐盛的所在。台灣食用的各種根莖和葉菜類,如高麗菜、桔梗菜、菠菜、小白菜、青江菜和菜豆等,以及根莖作物如蔥、蒜、姜、蘿蔔和薯類等,近乎大半,都是此地栽培和生產的。
至於果物方面,更不遑多讓。芒果、文旦、番石榴、龍眼、荔枝和楊桃等聞名海內外的水果,都是此地的代表作物。你很難想象,此地盛產的
芒果

  芒果

,那種肥厚多汁的黃澄澄美相,在世界幾難找到可比擬的。還有經過長期改良后的番石榴,鮮明清亮,大若壘球,甜脆適中。文旦經過不斷配種、接枝,也早已研發出香甜多汁,且少籽的優良品種。
除了稻作、蔗田以及多樣的蔬果之外,在諸多溪流河口和沿海湖等濕地,漢人亦開發了不少鹽田與虱目魚的魚場。這些環境也是嘉南平原的特殊景緻,更是沿海住民的生計來源。
儘管現今鹽田沒落了,魚場的風光亦大不如前。但這些濱海產業都在轉型,變成觀光勝地和保育濕地。例如由鹽田產業規劃出來的七股鹽場,還有稀有鳥類族群黑面琵鷺棲息的曾文溪口,都是外來旅遊人士必訪的景點。

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