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「凌」在天文學上指的是觀測者從某個角度看到某個天體從另一個天體表面前方穿過的事件。而「四星凌土」是指土衛六、土衛一、土衛四和土衛二在同一天從土星的前方經過,同時看到這4顆衛星所投下的影子掃過土星雲頂的景象。

 

1 四星凌土 -發生時機

四星凌土四星凌土」的演示動畫

土衛凌土星現象是比較罕見的。「只有當土星衛星的軌道側向對著地球的時候才會發生土衛凌星,而這一現象每隔14或者15年才會發生一次,」諾爾說。1995-96年,也就是最近一次發生這一現象的時候,哈勃空間望遠鏡拍攝了「兩星凌土」(土衛六、土衛三)和「三星凌土」(土衛一、土衛二、土衛四)的照片。而2009年2月24日則將是第一次能看到「四星凌土」的機會。

2 四星凌土 -觀測方法

四星凌土1995年「哈勃」拍攝的土衛六和土衛三凌土星

土星有時候實在是太漂亮了,就算是哈勃空間望遠鏡也要為它停下腳步駐足觀看。「哈勃」的這些觀測是「哈勃」傳承計劃的一部分,該計劃旨在為廣大公眾奉獻能反映宇宙之壯美的照片。「傳承計劃只佔用『哈勃』總觀測時間的0.5%,」該計劃的領導之一諾爾說,「因此我們必須精心挑選觀測目標。」他認為「四星凌土」的照片將會高居「哈勃」所拍攝的最佳行星照片之列。
並不是只有哈勃空間望遠鏡才能看到這一壯觀的畫面,天文愛好者也可以。從這些土星衛星凌土星的時間來看,太平樣沿岸的北美、阿拉斯加、夏威夷、澳大利亞以及東亞地區都是理想的觀測地點。

「我早晨1點起床,想拍攝土衛六穿越土星圓面的照片,」郭說,「但當時是陰天,不過我還是很幸運地從雲的縫隙中看到了土衛六凌土星結束的過程。由於可以顯現出非常好的三維立體效果,因此土衛六從土星圓面一躍而出的畫面也十分驚艷。」

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