防:謂重要的、原則性的界限。
「大防」就是今天說的根本原則、主要界限,古文中還有「禮教大防」、「男女大防」(意思就是封建禮教對男女之間所規定的嚴格界限)等,「防」就是指原則、界限。
夷:古代對少數民族的蔑稱,也指外國。
夏:指華夏,即中華民族。
堅:堅守,加固。
整句意思是:堅守中國和外國的界限,(保護華夏文化不受雜染)。
夷,是古代華夏族(實際上即漢族)對異族的貶稱。原多指東方民族,如《禮·王制》所說,「東方曰夷」。春秋以後演變成對中原以外各族的蔑稱,如「四夷」、「九夷」等。 其後發展成為對「南蠻」、 「北狄」、「西戎」、「東夷」的通稱。到了近代,清王朝對西方帝國主義也稱「夷」,如「英夷」、「美夷」等。華,光榮之意,夏的意思是「中國之人」,華夏就是光榮的中國人之意。處於中原地區的漢民族,自豪地自稱為華夏民族。中國古人常以華、夷或夏、夷對稱來表示漢民族和其他少數民族,以及中國和外國的民族界限。所謂夷夏之防,就是要嚴格華夏族和其他民族的界限,嚴格防範外族對華夏民族的入侵,只能由華夏民族同化其他民族,「以夏變夷」,決不能容許其他民族影響華夏民族「以夷變夏」,排斥外來文化,等等。
夷夏之防的理論,是民族矛盾的產物。早在西周末年,戎狄之族成為以華夏族為主體的周朝的主要威脅,最後以犬戎族為主的西部民族滅了西周。這對華夏族是一個沉重的打擊。隨著民族矛盾的日益激化,夷夏之防的理論便應運而生。
夷夏之防開始有反侵略、御外侮的含義,隨著民族矛盾的激化和民族仇恨的增長,逐漸添加了一些大漢族主義的內容,如認為夷夏種屬不同,先天就有優劣之分。在《國語·周語中》不是將戎狄罵作「豺狼」,就是誣稱他們為「禽獸」,根本不把戎狄當作人,主張夷夏不通婚,不通禮;或則認為戎狄與華夏雖然本來是一家。但由於戎狄的祖先不遵守禮義,犯了罪,被流放到邊疆,形成戎狄之族,至今也沒有變好(《國語·周語上》)。這兩種觀點都是對周邊民族的歧視,帶有明顯的大漢族主義色彩。
孔丘作《春秋》,提出了「內諸夏,而外夷狄」的觀點,夷夏之防理論作為儒家的政治主張在中國歷史上流傳下來。這一理論在中國的不同歷史時期起著不同的作用。當華夏民族受到外族侵略時,夷夏之防的思想激勵了華夏民族的愛國主義思想,推動他們積極進行反侵略鬥爭,捍衛華夏文明。當華夏民族處於優勢的時候,則往往產生大漢族主義。
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