天文衛星(astronomical satellite): 用於觀測宇宙天體和其他空間物質的人造地球衛星。天文衛星運行在幾百千米的圓形或近圓形軌道上,沒有地球大氣層的阻擋,衛星所載儀器能接收來自天體的從無線電波段到紅外波段、可見光波段 、紫外波段直到X射線波段和γ射線波段的電磁波輻射,提供一個完整的宇宙圖像。天文衛星按觀測目標的不同劃分為太陽觀測衛星和非太陽觀測衛星;按所載儀器主要觀測波段的不同劃分為紅外天文衛星、紫外天文衛星、X射線天文衛星和γ射線天文衛星。天文衛星的觀測推動了太陽物理、恆星和星系物理的迅速發展,促進空間天文學發展成為一門獨立的分支學科。
第一顆天文衛星是美國在1960年發射的太陽輻射監測衛星(solrad-1),它測到了太陽紫外線和X射線通量。美國在60~70年代發射了3個系列的軌道觀測台類型的天文衛星,即 :軌道太陽觀測台(OSO),軌道天文台(OAO),高能天文台(HEAO)。此外還發射了觀測X射線、γ射線的天文衛星 。1983年發射了第一顆紅外天文衛星(IRAS)。美國和歐洲太空局聯合研製的哈勃空間望遠鏡,是一顆技術極為複雜的天文衛星,於1990年4月24日由發現號太空梭發射。哈勃望遠鏡上有5個科學儀器提供可見光、紅外和紫外波段的數據。
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