根據杜威(John Dewey,1859~1952)的解釋,觀念必須在實驗中鍛煉,只有經過實驗證明,在實踐上能解決實際問題的觀念,才是「有價值的觀念」。所以,杜威認為「實用主義」更好的名字應該是「實驗主義」(experimentalism)或者「工具主義」(Instrumentalism)。
胡適信奉杜威的「實驗主義」(有譯「實用主義」)。他認為「實驗主義」是科學的產物,用科學的觀點看,一切真理都是人定的,因而不可能有絕對真理。同時,世間沒有永恆的東西,世間萬物都是變化的。他解釋「實驗主義」,是只重真正的事實,探求試驗的效果。世界是人創造的。經驗就是生活,生活就是應付環境。人類應該從事實中求真確的知識,訓練自己利用環境的本事,養成創造的能力,去做真理的主人。知識思想是應付環境的工具,他堅持實驗是真理的唯一試金石。要培養創造的思想力,就要以懷疑為起點,找到新知識來解決這疑難。胡適把它總結為「大膽假設,小心求證」。這其實就是杜威在《思維術》中講述人之有系統思想的「五個階段」的精鍊概括。胡適一生都用這一學術思想來研究問題,解決問題。這曾被作為唯心主義的代表而屢受批判。
實驗主義與實證主義相似,最初都是哲學範疇,後來被應用與史學研究範疇,都強調用科學的方法治學。區別在於實驗主義注重實驗的過程,實證更強調結果的科學性。
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