座堂(cathdral)由拉丁語名詞cathedra(座位)衍生出來的,亦代表著那主教座位的存在。座位在古代世界象徵老師(所以主教亦扮演著老師的角色),以及象徵一個地方行政官(所以主教的工作是管理一個教區)。
主教座堂,聖公會稱座堂,英文稱為「cathedral」。指的是在主教制的基督教派(天主教、聖公宗、部份信義宗等)中,設有主教座位的教堂,亦被視為教區的中心。其建築亦因此比牧區的教堂宏美。在蘇格蘭,有一些蘇格蘭國教會的教堂,在宗教改革后仍然被叫作座堂,儘管蘇格蘭國教會是一個沒有主教的長老教會。
東正教實行主教制,東正教的主教座堂多稱為the great church,縱使英文仍然經常被翻譯為cathedral。
由於大部分座堂都是特別予人深刻印象的大型建築物,cathedral一詞常被錯誤地命名於一些大型或重要的教堂。在華人社會中,cathedral一詞亦常被誤譯為大教堂。例如著名的「科隆大教堂」,正確全名應是「科隆教區聖伯多祿暨聖母主教座堂」。

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