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  在整個17 世紀,英國海員們被好些航海問題所困擾,其中主要的一個問題是:缺乏在海上確定經度的可靠方法。17 世紀70 年代提出了一個解決辦法,即考慮到月球在星座間的移動和位置變化是比較快的,建議以此作為時間指示器來測算經度。這就要求有一份很精確的星表,而當時所能得到的第谷星表,雖然也比較精確,但畢竟是一個多世紀前用肉眼觀測的結果,這在當時來說顯然是很不夠的。
  皇家學會的一個委員會弗蘭斯提德對這個問題進行研究之後,建議為這項特殊需要建立一個新天文台。天文台位於倫敦近郊的格林尼治公園內,弗蘭斯提德(1646-1719 年)被任命為第一任台長,後來他獲得第一位皇家天文學家的稱號。
  1676 年7 月,天文台已經建成,弗蘭斯提德立即開始著手編製星表。這項工作並非那麼容易,他必須為自己籌劃望遠鏡等設備,而他唯一的助手,卻又是個粗暴和傻乎乎的人。
  弗蘭斯提德是位精於觀測的天文學家,可是,編製工作進展得不快,除由於長期身體不好之外,一個重要原因是因為他過於挑剔,他對那些不完全滿意的觀測結果,一概拒絕發表。好些年過去了,星表還沒有編好,很自然地引起一些非議,尤其是在這位容易被激怒的台長與牛頓、哈雷之間的爭論更為激烈。顯然,責任和問題是在弗蘭斯提德一方。
  1704 年,弗蘭斯提德同意發表那些觀測結果,但不是星表,而且印刷大權仍然掌握在他手中。事情還是被拖了下來。直到1711 年,皇家學會等得有點不耐煩了,決定將觀測結果和星表同時予以發表。哈雷作為主編,寫了篇序,弗蘭斯提德提出抗議,表示反對。弗蘭斯提德與牛頓、哈雷就星表的爭吵,一直延續到他去世時為止。具有諷刺意味的是,由哈雷繼任弗蘭斯提德為第二任皇家天文學家,星表經過修訂後於1725 年出版,裡面有2866 顆恆星的位置等資料,1729 年還出版了一份配套的星圖。
  弗蘭斯提德在很困難的條件下,獨自堅持數十年的觀測工作,終於完成了一份比較理想的星表。遺憾的是,這份星表沒有像原來設想的那樣得到最廣泛的使用,因為在這之前的70 來年間,精確的天文鐘已經得到很大的發展,用觀測月球位置來定時間和經度的方法已經顯得過時。
  無疑是由於他的身體情況欠佳,弗蘭斯提德並不是一個太受歡迎的人,但他是位真誠的和作出了貢獻的學者,他是英國最傑出的天文學家之一。
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