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而近期公眾對近地天體的威脅所持的態度就要揭曉了。好萊塢推出一部有關 這種可能性的電影--《天地大衝撞》。幾個月來,該片的推銷商把他們的目光對準 《科學美國人》雜誌、《天空和望遠鏡》雜誌、教育頻道和其他不會與 《娛樂周刊》相混淆的媒體。這是因為這部電影代表著好萊塢試圖在科學上站得住 腳的最豪華製作。

《彗星撞地球》精彩影集

《彗星撞地球》精彩影集
這部派拉蒙電影公司的影片由美美·烈達 (Mimi Leder)導演,由斯蒂芬·斯皮爾伯格(Steven Spidlberg)任製片主任,它講起了在一年之內將有一顆彗星要撞擊地球。為了讓人類避免遭受與恐龍同樣的滅絕命運,世界各國的領袖們必須制訂出一個使彗星偏轉的方案,並且 一旦這一方案失敗時能有一個至少能挽救部分人的生命的辦法。類似的災難片已經上映過,但《天地大衝撞》這部上億美元成本的影片與它們顯然不同的是,它有幾位專家作科學 顧問,其中包括共同發現了蘇梅克列維9號彗星的 Carolyn S和Eugene M.Shoemaker (他去年死於一場車禍) 。1994年,蘇梅克列維彗星十分壯觀地撞上了木星。   該片的市場和科技教育負責人Waren Betts 認為,好萊塢一直努力把科學問題 拍得更加正確些。Betts在談到美國國家航空航天局時說:"我個人體驗到科學界有 一種向我們靠攏的願望。NASA急於與我們共事。"   當然,電影中有些出格的地方是不言而喻的。影片的技術顧問之一,在加利福尼亞州帕薩迪納的噴氣推進實驗室從事彗星的計算機模擬的Chris B.Luchini 解釋說 :「彗星塵埃是比煤球還要黑的。「但那樣會導致在太空黑暗的背景中去拍攝黑雪, 看上去就太沒意思了,因此把彗星塵埃改成了白色。不過,Luchini 覺得製片人對科學很尊重,願意為科學準確性而修改劇本。例如,原來對彗星的描述是不正確的 (彗星基本上是一個骯髒的雪球)。Luchini 說:」它的比重大於鈾。許多像這樣的 細節是明顯錯誤的,但後來被糾正了。」
也許最大的真實性(至少在科學上)是必須讓宇航員登上正在接近的彗星去埋 置炸藥。另一位技術顧問,曾經幫助過阿波羅13號和接觸號的前飛行主任Gerald D.Griffin 指出:「一顆彗星的尺寸不足以產生登陸的引力。」
但是,即使與彗星會合也是不現實的。1995年曾組織過一次近地天體(NEO) 聯合國會議並任職於哈佛·斯密林中心的John L. Remox指出,彗星能以大約每秒50公里的速度迅速運動,並能繞自己的軸旋轉。要迎合這樣一個複雜的軌道是極其 困難的。更合理的方法是在彗星表面處起爆,用一個重型的彈射體直接去衝撞這個天體,也許也能起作用。這有可能偏轉彗星的運動方向。
從技術水平來看,只給一年的警告時間是不夠的。專家們認為,50年到100年對於一次成功的轉向可能是必不可少的( 引導時間越長,所需的推動力就越小)。對於小行星來說,那樣的預告時間是有可能的。與彗星相比,小行星相當龐大,運動速度只有每秒20公里,其飛行軌道是可預測的。而當彗星靠近太陽時,它們會發射出氣體,形成其特徵性的彗尾。這種噴射氣體的過程會影響它們的軌道,使得它們更難準確跟蹤。
有一些組織是從事近地天體搜尋的,迄今為止他們發現了108個有可能造成危險的天體,大約為估計總數的10%,他們還沒有協調一致的努力去開發讓小行星偏轉方向的技術。Remo 指出,這部分是因為許多建議都要依靠核裝置,這就涉及到國際安全問題。但這種政治上的擔憂很快就會改變:近地天體的威脅有可能列入1999年7月的聯合國空間大會議程(該大會的名稱為UNISPACEⅢ)。
那麼地球被小行星擊中的機會究竟有多大呢?直徑小於大約0.1公里但威力足以 毀掉一個城市的小天體,大約每一世紀會發生一次撞擊地球的事件(1908年在西伯利亞的通古斯河谷就發生過一次這種天體的爆炸)。根據Remo 的說法,一個「毀滅者」(即直徑為2至5公里的天體,大約為小行星1997XF-11兩倍那麼大)在本世紀內 撞擊地球的可能性大約為千分之一到萬分之一。他還用更直率的說法指出,其可能性比泰坦尼克號在處女航中被冰山撞沉的機會大十倍。Remo說:"人們實在應該對這樣一些威脅清醒了。"

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