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  傳說達摩渡江到少林寺以後,在南京講經說法的神光,歷盡千辛萬苦,想方設法,終於渡過長江,追趕達摩到達少林。神光到少林寺以後,一心一意拜達摩為師,向達摩求教。達摩在南京雨花台和神光會見時,神光傲氣十足,極不謙虛。現在神光提出向達摩求教,達摩不知他有無誠心,便婉言拒絕。神光並不灰心喪氣,仍步步緊跟達摩。達摩在洞裡面壁坐禪,神光合十,侍立其後,精心照料,形影不離。神光跟隨達摩九年之久,對禪師的一舉一動,真是心悅誠服。達摩離開面壁洞,走下五乳峰,回到少林寺,料理日常的佛事活動,神光在跟隨師父從山洞回到寺院。


  時值寒冬,達摩在後院達摩亭坐禪,神光依矗立在亭外,合十以待。誰知天有不測風雲,夜晚入定以後,鵝毛大雪鋪天蓋地壓了下來,不一會兒,積雪逾尺。這時,大雪淹沒了神光的雙膝,渾身上下好似披了一層厚厚的毛茸雪毯,但是神光仍然雙手合十,兀立不動,虔誠地站在雪窩裡。第二天一早,達摩開定了,他走到門口一看,神光在雪地里站著。達摩問道:「你站在雪地里幹什麼?」神光答道:「向佛祖求法」。達摩沉思片刻說:「要我給你傳法,除非天降紅雪。」神光解意,他意識到這裡聖僧指點他禪悟的訣奧,毫不猶豫地抽出隨身攜帶的戒刀,向左臂砍去,只聽:「咔嚓」一聲,一隻凍僵了的胳膊落在地上,鮮血飛濺,染紅了地下的積雪和神光的衣衫。誰知這虔誠的刀聲穿雲撥霧,飛報西天,驚動佛祖如來,隨手脫下袈裟,拋向東土。霎時,整個少林,紅光籠罩,彩霞四射,鵝毛似的大雪片被鮮血映得彤紅,粉揚而來。神光放下手裡的戒刀,彎腰拿起鮮血淋離的左臂,圍繞達摩亭轉了一圈,仍侍立於紅雪之中,亭周圍的積雪也被染成紅的。此情此景,達摩看得一清二楚。他感到神光為了向他求教,長期侍立身後,今又立雪斷臂,原來的驕傲自滿情緒已經克服,信仰禪宗態度虔誠。達摩逐傳衣缽、法器予神光,並取法名:「慧可」。


  慧可斷臂以後,表現出高度的剛毅,他忍受著劇烈的傷痛,雙膝跪在雪窩裡,用僅有的右手,恭敬地接了「法」。頂禮拜謝而退。從此,慧可就接替了達摩,成為少林寺禪宗的第二代,稱之為「二祖」。


  為了紀念二祖立雪斷臂,寺僧們將「達摩亭」改為「立雪亭」。清乾隆皇帝瞻游中嶽時,對「立雪斷臂」的故事頗有感觸,逐揮毫撰寫「雪印心珠」匾一塊,懸挂於立雪亭佛翕上方,以戒後生:佛業來之不易。


  對二祖斷臂求法,古人有詩云:


  眾口銷金喚祖師,而今悔不慎當時。


  當時早薦渾侖底,未肯求人斷一肢。

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