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水龍獸是已絕滅的遠古爬行動物,它歸於獸孔目的異齒獸亞目(Anomdontia)二齒獸次目(Dicynodontia)水龍獸科(Lystrosauridae)。到目前為止,本科僅水龍獸1屬。水龍獸頭大、頸短、體桶狀。體形有點類似今日的河馬。其特徵是顏面部顯著向下折曲,因此頭骨很高,鼻位置很靠上,一直到眼孔之下,身體結構已具有若干哺乳動物的進步性狀,但頭部尚原始,生活於湖泊池沼邊緣,以植物為生。水龍獸生活於約2億年前的地史上的三疊紀初期。它的分佈十分廣泛,南非、印度、南極,一直到中國新疆。各大陸上所發現的化石極其相似,以至均歸同屬,有的甚至可歸同種。水龍獸通常被用作大陸漂移說的佐證,證明在2億年前各大陸是互相聯接著的。

1 水龍獸 -基本資料

水龍獸

水龍獸 水龍獸
 物種名稱:水龍獸

拉丁文學名:
Lystrosaurus

物種食物:
植物

生存年代:
早三疊世

生存地點:
中國新疆、南非、印度、南極

辨認要決:
頭骨側下方有一個顳顬孔

物種種類:
下孔類·二齒獸類

2 水龍獸 -形態特徵

水龍獸長約一米,與現在的狗大小相當。最明顯的特點是上頜相當於犬齒部位生有一對長牙,此外別無它齒。與其它異齒獸類相比較,水龍獸的頭骨構造比較特別。它的眼眶位置很高,直達頭頂,眼眶前面的臉部和吻部不象其它類群那樣向前伸,而是折向下方,使臉面和頭頂之間形成一個夾角,這個夾角有時可達90度。同時,鼻孔的位置也移到眼眶下面。

以前人們認為這是與水生生活相適應的形態:只要頭向上拱起一點,頭頂高高地突出的眼睛及下面的鼻孔就能升出水面進行觀察和呼吸了。還有人提出其鼻孔內有瓣膜狀結構,可以在潛入水中時關閉,以防止水的灌入。近些年各國古生物學家對水龍獸進行了深入仔細的研究,他們根據化石復原肌肉生長情況,由此來推測相關功能,重建行為模式。根據對肩帶、腰帶及四肢的分析,認為水龍獸適於陸地行走。而其特殊的頭骨形態被認為是適應攝取堅硬的植物的結果。

3 水龍獸 -化石價值

水龍獸化石通常比較完全,有時能見到若干個體保存在一起,再加上數量眾多,說明水龍獸很可能和現生的草食性哺乳動物一樣是過群體生活的。它那種特殊的牙齒構造,只能把它解釋為素食者。推想它生活時象龜鱉類一樣嘴裡長著角質喙,用來切斷堅硬的植物。

以前認為水龍獸是早三疊世的標準化石,是在二疊紀的大絕滅之後才出現的,但據最新研究水龍獸早在晚二疊世就已經產生,是二疊紀——三疊紀絕滅事件的倖存者。與此同時別的異齒獸類都沒邁過這個門檻,跨入三疊紀的大門。

關於原因有的說這是因為它能吃新出現的某些植物,而別的異齒獸不能;還與出現了有雨季的乾旱天氣相關。通常認為二疊紀末環境的劇烈變動造成了生物的大絕滅,但也有人根據四足類中許多種類早在二疊紀給束之前就已經絕滅而懷疑大絕滅的突然性,還有人認為環境的變化是逐漸的,沒那麼劇烈。水龍獸在地球上生存了數百萬年,沒有留下任何後裔就消失了,后就再也沒有見到它的蹤影。它具體怎麼絕滅呢,現在還不太清楚,但這在生命演化的長河中是件很普通的事,畢竟,地球上產生過物種的99%都已經絕滅了。在它之後,地球上又出現了以肯氏獸為代表的新的動物群。

隨著時間的年輪滾滾向前,動物群也一個個相繼演替:侏羅紀、白堊紀的恐龍,第三紀的各類奇異的哺乳動物,第四紀人類的出現。只要生命存在,生命的演化將不會停息。

4 水龍獸 -「光輝」過去

據英國利茲大學的科學家稱,水龍獸在2.6億年前曾經統治過地球。科學家稱,在「水龍獸時代」到來前,地球上曾遭遇了一次生物大滅絕災難,95%的地球生物都在一系列的火山爆發中遭遇滅絕,但水龍獸卻倖存了下來,在植物豐富的地球上度過了至少100萬年沒有任何天敵和掠食者的「黃金時代」。古生物學教授保羅·威格納爾說:「我們現在只能猜測為何水龍獸倖存了下來,而其他生物卻都遭遇了滅絕。也許水龍獸能夠挖洞和冬眠,從而幫助它們度過了地球上最惡劣的時期。最讓人印象深刻的是水龍獸的尺寸,沒有任何其他這種尺寸的史前生物能夠逃過大滅絕災難——這也是它們後來能夠主宰地球的原因,它們開始在地球上大規模繁衍。我們認為當時地球上有數十億頭水龍獸,世界各地到處都有它們的化石。」

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