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美國的太空梭已經進行了90多次發射,因此人們覺得太空梭的飛行已經非常普通,沒有多少吸引人的地方了。然而,1998年10月29日太空梭發射號的發射卻引起了無數人的關注,因為年屆77歲的老人約翰·格倫將參加這次太空飛行。另富有傳奇色彩的是,格倫是美國首次完成軌道飛行的宇航員。他創下了兩次太空飛行間隔最長、年齡最大的宇航員紀錄。

1年齡最大的宇航員

格倫為什麼要在77歲高齡重返太空呢?從格倫本人來說,他強烈的太空探險慾望是促成這次飛行的關鍵原因。其次,他希望通過他的第二次旅行,讓全世界關心老
約翰·格倫
年人問題。從美國政府和宇航局的角度,一是希望研究老年人在太空環境中生活和工作的情況,研製人衰老的秘密,二是希望通過這次飛行喚起公眾對航天的熱情和支持,三是向人們顯示太空旅遊不再是夢想,而已經成為現實。格倫本人說:「在我生命里,我能夠第二次開始一項全新的研究,實在令人激動。我們這次太空飛行有83項科研任務,太偉大了!」參加阿波羅12號登月的宇航員比恩也說:「你完全可以告訴人們,太空梭就跟坐飛機一樣,去月球上度假是完全可能的事。也許人們並不相信我的話,但我相信約翰·格倫的這次飛行會改變人們的看法。」
果然,格倫將參加第二次航天飛行的消息立即引起極大反響。他的訓練就引來許多記者和普通公眾。格倫隨同機組其他乘員於1998年10月29日乘坐發現號太空梭重新飛上了太空,這一天美國各大電視台都到現場進行進行直播,連他的好友連美國總統柯林頓和夫人也親臨發射場為他送行。要知道,美國總統親臨肯尼迪航天中心觀看航天發射總共才只有二次。
經過8天的旅行,太空梭於11月7日完全返回。這次飛行他的任務並不多,主要是配合做一些檢查和醫學實驗工作。雖然飛行的時間比他第一次航天飛行的時間長得多,但感覺去相對舒服多了。在水星飛船上,他像一隻猴子一樣固定在座椅上,沒有多少自由,加上起飛時過載很大,因此他的軌道飛行並沒有體味到什麼樂趣,相反是一次極大的冒險。在太空梭上,他能自由活動,在失重環境下做各種有趣的實驗和表演。
科學家認為,格倫的飛行對了解衰老問題有很大幫助。格倫也說:「人類社會趨於老齡化,到2030年,美國超過65歲的人口將達到6900萬,是目前的兩倍多。這將嚴重影響我們的經濟、文化以及保健問題,因此,對人的衰老問題的研究也就成了迫在眉睫的事情。」77歲的格倫的第二次已圓滿成功,並按計劃順利進行了醫學實驗,這本身就是了不起的成就。年愈古稀的格倫成為航天飛行生崖最長的人,因而他的航天飛行也倍受世人矚目。12月4日格倫獲得美國國防部授與的公共服務獎章,他的妻子安妮獲得優秀公共服務獎章。
1958年10月在美國宇航局成立之時,宇航局長格倫南宣布美國將執行「水星」載人航天計劃。與此同時,選拔和招收宇航員的工作也隨之開始。在第一批宇航員選拔中,共有150名符合苛刻條件的自願者報名,經過層層篩選和考查,最後有7名通過所有檢查項目,成為美國首批宇航員。幸運的格倫就是其中的一位。

2個人履歷

格倫1921年7月18日出生在美國俄亥俄州坎布里奇,在那裡讀完小學、中學和大學。21歲時,他加入美國海軍航空學校,1943年畢業後進入美國海軍,擔任海軍陸戰隊戰鬥機駕駛
1962年約翰·格倫首飛

  1962年約翰·格倫首飛

員。他參加了第二次世界大戰和朝鮮戰爭,共執行過149次戰鬥任務。1953年,他進入海軍試飛員學校學習,后被派到海軍航空局戰鬥機設計處工作。他曾在1957年以3小時23分創造了橫貫美國大陸的超音速飛行速度紀錄。被選為水星計劃的宇航員后,他和同伴經過了兩年多的嚴格訓練。在美國1961年5月5日首次太空飛行任務中,謝潑德是正式宇航員,他是替補宇航員。阿蘭·謝潑德因這次亞軌道飛行而成為美國的英雄。
1962年2月20日,約翰·格倫乘坐友誼7號飛船升空。他駕駛水星飛船在260千米高的軌道上進行了3圈軌道飛行,歷時4小時55分23秒。格倫完成美國首次軌道飛行后,也成了美國人心目中的英雄。美國國會向他頒發了國會太空獎章。不過,此後他再也沒有參加航天飛行,雙子星計劃、阿波羅計劃、天空實驗室計劃都與他無緣。1965年,格倫從宇航員崗位和海軍退役。他先了進入商界,後來又進入政界。1974年,他首次當選為俄亥俄州參議員,先後四次連任,是美國參議員中公認的科技事務專家。他在防止大規模殺傷核武器擴散方面作了突出貢獻。
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