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老人星(α Car / 船底座α)亦叫南極老人星,壽星,是船底座主星,在中國傳統天文系統里是位於井宿的老人星官里唯一肉眼可見的恆星。雖然老人星距離地球超過300光年,不過視星等為−0.72等,是南半球最明亮的恆星,也是全天空中第二亮的恆星,僅次於天狼星。而它實際的絕對星等則為−5.53等。

1 老人星 -概述

遠征6號拍攝的老人星遠征6號拍攝的老人星
船底座大星雲學名為NGC3372,大小超過300光年,是銀河系中最大的恆星形成區之一。船底座中最明亮的星是船底座α星,視星等為-0.72等,亮度僅次於天狼星。它的中國星名為「老人星」,西方人稱它為Canopus,意思是「斯巴達國王梅納雷阿斯的船隻導航者」。老人星距離地球約200光年,光度為太陽光度的6000倍,直徑為太陽直徑的46倍,質量為太陽質量的12倍。天文學家根據老人星的光譜型推算出它的表面溫度約為7460K。

船底座α星,在中國古人眼裡它是一顆吉星、福星、壽星,代表吉祥、長壽、安康。但「老人星」的位置偏南,只有在北緯37度以南的地方才可以看到。

2 老人星 -天文學數據

老人星老人星
老人星是一顆不尋常的F型白色超巨星。它位於南半球赤緯−52°42'、赤經06h24.0m的位置。對於大部分的南半球地區,可以同時在高的位置觀測到老人星及天狼星,它們在夜空中達到最高點的時間只相隔21分鐘。當人們位在南緯38°以南的地區時(例如澳大利亞的墨爾本、紐西蘭的威靈頓、阿根廷的布蘭卡港及智利的瓦爾迪維亞),老人星將成為一顆拱極星。雖然老人星的亮度僅次於天狼星,不過在1843年的短暫時間中,船底座的海山二亮度也曾經超過老人星。

根據依巴谷衛星的研究,老人星距離地球約310光年,這是根據老人星的視差為10.43 ± 0.53角分所推測出來的。在依巴谷衛星未發射之前,天文學家對於老人星距離的估計範圍相當的大:最遠達到1200光年,最近只有96光年之遙。如果這些原先的估計是正確的話,老人星將有可能是宇宙中最明亮的恆星之一。

與老人星相比,天狼星的亮度只有太陽的22倍,並且相當接近地球,因此視星等可以超過其他的恆星。

因為老人星擁有不尋常的特徵,所以測量它的直徑是有困難的。老人星的光譜屬於F0 Ia型,並且是一顆F型的明亮超巨星,而天文學家對這類恆星所知甚少,只知道它們可能是將演化成紅巨星或是從紅巨星演化出來的恆星,這也導致天文學家難以猜測老人星原本的亮度及它與紅巨星狀態的距離有多遠。

老人星的表面溫度是7350±30K,直徑估計為0.6天文單位(根據角距離為0.006角秒所作的估計),因此老人星大約是太陽的65倍大。如果將它放置在太陽系的中心,老人星將會佔據水星軌道內側空間的75%,如果有一顆可以適合生物生存的行星存在,它與老人星之間的距離會是太陽與冥王星距離的3倍。

老人星是天蠍-半人馬星協(Scorpius-Centaurus Association)中的一部份,這是一群從同一個源頭演化出來的恆星。

3 老人星 -文化意義

中國

中國神話中南極仙翁的形象中國神話中南極仙翁的形象
老人星在中國人眼中是一顆象徵國泰民安的吉星,常與「福星」、「祿星」並稱「三星」。老人星即南極老人星、壽星星君,又稱「南極老人」、「南極仙翁」。為中國神話中的長壽之神,極受尊敬與喜愛。

據相關資料記載,從周代開始,中國就提倡尊老、愛老、敬老。每逢中秋黎明前,皇帝要帶領文武百官到老人廟祭祀「老人星」,並在夜空中尋找和觀看「老人星」,以求得到祝福和庇佑。唐司馬貞·《史記索隱》:「壽星,蓋南極老人星也,見則天下理安,故祠之以祈福壽。」杜甫在《泊松滋江亭》中亦有「今宵南極外,甘作老人星」的佳句。

唐代以後,祭祀「老人星」的活動改在重陽節舉行,並逐漸演變為民間傳統節日。但到了金代、元代以後,由於都建都北京,在國都無法看到「老人星」。所以,重陽節逐漸演變為登高節。

日本

在日本,老人星的形象「壽老人」,是象徵吉兆的七福神之一。

詞源影響

「Canopus」這個名稱有兩個普遍的來源,都列在博物學家李察·艾倫(Richard Hinckley Allen)的著作《Star Names: Their Lore and Meaning》當中。其中一個是源自於特洛伊戰爭的神話,另一個則來自埃及科普特語的「Kahi Nub」,意為黃金地球。在靠近尼羅河河口的位置,有一個已經成為廢墟的埃及港口以Canopus來命名,它位於尼羅河戰役發生的所在地。

在阿拉伯語中,老人星被稱為 سهيل。古代波斯的天文學家與占星家則稱老人星為Agasti,而波斯文學的動物寓言著作《五卷書》(Panchatantra)後來也被稱為《The Lights of Canopus》或《Anvar-i-Suhaili》。

4 老人星 -航海

老人星老人星
對於居住在北半球並且可以觀測到這個恆星的居民而言,老人星可以當成一顆「南極星」。因為老人星的亮度,而且位於遠離太陽系平面的位置(與天狼星的位置相反),所以通常被美國人造衛星在航運上來使用。

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