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蛇頸龍(Plesiosaur)是海中爬蟲類的一種,海中爬蟲類包括了海洋鱷魚和魚龍。蛇頸龍是統治著侏羅紀和白堊紀海洋的大型爬行動物,以其長頸而著稱。它們由陸上生物演化而來,再回到海洋中生活。這些中型的爬蟲類活在三疊紀到白堊紀晚期。它們生活在乾淨的水域中,主要以食用魚類為生。化石證實它們較常出現在海洋環境中,除了鸚鵡螺之外也吃魚類。

1 蛇頸龍 -簡介

蛇頸龍蛇頸龍

蛇頸龍(plesiosaur ,亦稱plesiosaurus,複數作plesiosauri),屬於爬行綱的調孔亞綱,是一類適應淺水環境中生活的類群,從三疊紀晚期開始出現,到侏羅紀已遍布世界各地,是白堊紀末滅絕的。蛇頸龍是已滅絕的蛇頸龍屬(Plesiosaurs)海生爬行類的統稱,屬調孔亞綱鰭龍目。個體較大,且長頸,因以得名。蛇頸龍類與魚龍類一起統治著中生代的海洋。

其化石見於上三疊統到下侏羅紀,直到上侏羅紀。分佈廣泛,遍布東半球;也見於南美地層。北美和別處的有關類型,持續到白堊紀末。

2 蛇頸龍 -發現

蛇頸龍蛇頸龍(示意圖)
發現命名

蛇頸龍是首批被發現的大洪水爬蟲類之一,由瑪麗·安寧(Mary Anning)發現,並在維多利亞時代的英國引起相當大的轟動。它由William Conybeare命名為蛇頸龍(Plesiosaurus),意為「接近蜥蜴」,意指它比魚龍還接近現代蜥蜴。

化石發現

2009年英國考古學家取得重大突破,他們發現了類似尼斯湖怪的生物化石。科學家進而推斷這種動物2億年前生活在在英吉利海峽中。這種海洋兩棲動物長有細細的長脖頸和細長尾巴,四個巨大的闊鰭,像剃刀一樣鋒利的牙齒,以捕食其他海洋動物為生。英國政府下屬機構「自然英格蘭」同「侏羅紀海岸世界遺產」管理者一道把蛇頸龍遺骸發掘出來。考古學家花費數月時間把數十塊骨骼化石拼裝起來,試圖還原這隻長12英尺(約3.6米)的蛇頸龍。

3 蛇頸龍 -外形特徵

蛇頸龍的外形像一條蛇穿過一個烏龜殼:頭小,頸長,軀幹像烏龜,尾巴短。頭雖然偏小,但口很大,口內長有很多細長的錐形牙齒,捕魚為生。許多種類的身體非常龐大,長達11~15米,個別種類達18米。四肢特化為適於划水的肉質鰭腳,使蛇頸龍既能在水中往來自如,又能爬上岸來休息或產卵繁殖後代。蛇頸龍類可根據它們頸部的長短分為長頸型蛇頸龍和短頸型蛇頸龍兩類。

長頸型蛇頸龍主要生活在海洋中,脖子極度伸長,活像一條蛇,身體寬扁,鰭腳猶如四支很大的划船的槳,使身體進退自如,轉動靈活。長頸伸縮自如,可以攫取相當遠處的食物。

短頸型蛇頸龍又叫上龍類。這類動物脖子較短,身體粗壯,有長長的嘴,所以頭部較大,鰭腳大而有力,適於游泳。

4 蛇頸龍 -生活習性

蛇頸龍蛇頸龍(示意圖)
食譜

傳統理論認為蛇頸龍在海洋中主要以魚、魷魚和其他游水動物作為食物,其實不然,在化石中竟發現蛇頸龍腸胃中殘留著蛤蜊、螃蟹和其他海底貝類動物,這證明蛇頸龍的食譜要更為廣泛,不僅僅局限於獵食游水魚類,還可以利用長長的脖頸伸到海底尋覓各種貝殼類、軟體類動物。

喜吞鵝卵石

在對於蛇頸龍的研究中,研究人員曾發現蛇頸龍的胃中有數量不等的磨光鵝卵石,這種磨光鵝卵石被稱為胃石。

蛇頸龍體型龐大,它的脖頸與體軀不成正比,就像一條大蛇穿在烏龜殼中,由於它特殊的身體構造,使得它不能將四肢抬起超過臀部將身體完全潛入水中。因此,主導理論認為,蛇頸龍在獵食中不能很靈活地潛入水中捕捉獵物,於是吞下許多鵝卵石幫助減少浮力不再漂在水面上。據悉,研究人員在對澳大利亞出土的這兩具蛇頸龍化石分析過程中,發現其中一具蛇頸龍胃部竟包含著135塊胃石。

紐卡斯爾大學的麥克亨利認為,蛇頸龍體內胃石的主要作用可能是幫助消化,蛇頸龍在海底覓食會吞下許多蛤蜊、螃蟹等帶有甲殼的動物,胃中難免會留下難以消化的貝殼殘物。正是這種鵝卵石在胃中將難以消化的貝殼磨碎促進蛇頸龍的食物消化,長時間之後鵝卵石也被磨得十分光滑。

麥克亨利指出,胃石有助於消化與早先科學家所提出胃石控制浮力的理論並不產生衝突,胃石具有這兩種功能。

5 蛇頸龍 -繁殖特點

美國研究人員發現,蛇頸龍的繁殖方式與多數爬行動物產卵孵化不同,是「胎生」。馬歇爾大學副教授羅賓·奧基夫等人對1987年發現、保存在洛杉磯縣自然歷史博物館的一具蛇頸龍化石進行了分析。他們發現,化石是一個腹中帶著幼仔的雌性蛇頸龍,體長超過4.6米,生活在距今7200萬至7800萬年前的白堊紀。腹中幼仔體型較大,有近1.5米長,骨骼相對完整,不大可能是被大蛇頸龍吃下肚子的。這表明蛇頸龍是直接生出幼仔,不像多數爬行動物那樣產卵然後孵育後代,這種生育方式被稱為卵胎生。而且蛇頸龍不像其他爬行動物那樣一次產下多個後代,而是生育單個的大體型後裔。

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