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行業神最初是某一行業中傑出的人物,做出過突出貢獻的人。
行業神崇拜源於從業人員對行業創始人的崇拜。在行會出現之後,行業神便轉化為各種獨立行業及其從業人員的保護神。因此行業神崇拜反映了各行業勞動者祈求神保護他們能夠安居樂業的心態和願望。
行業神的內容和數目大體上是可變的。明清以來,工商各業有了很大的發展,行業增多,行業保護民神也自然增多。從清代所遺留下來的行業神名稱來看,許多行業神確與行業首創者的神話有關。【例如】馬頭娘──養蠶業、孔子──學塾、杜康真人──造酒業、陳七子──梳篦業、蔡倫──造紙業、蒙恬──制筆業。
有些行業神並不是行業的創始人,而是借用與該行業有密切關係的神。【例如】灶王──廚行、趙公元帥──錢莊、文昌帝君──書籍南紙行、太上老君─冶鍊業、姜子牙──相面與卜卦業、吳道子─油漆扎彩業、王維──畫店、眼光娘娘──眼藥鋪。由於這些神、或者被神化了的人原來就具有相似的職能,所以,這類行業神也能讓人理解。
但有些行業神就難以讓人理解。【例如】劉海蟾仙本是全真教北五祖之一,卻被針線業奉為神師,並成為七十二行祖師之首。達摩老祖不是神,而是佛教禪宗的創始人,不知何故這個印度和尚竟成了中國業神中,有不少神原本或同時是民間普遍信仰的神靈,如灶君、文昌帝君、觀音、藥王、關公、財神、火神、土地神、花神、送子娘娘等。從業者供奉這些神與一般民眾供奉這些神的性質是不同的。不論何種人物和神祇,只要適合自己的需要,皆為供秦之列。出於功利目的而奉神,正是中國民間信仰的重要特點。

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