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1621年,荷蘭政府批准成立荷屬西印度公司,公司的目標是西班牙、葡萄牙在美洲未牢固佔領的殖民地,展開同英、法等國爭奪殖民地的鬥爭。經過10年斷斷續續的戰爭,西印度公司控制了巴西海岸很大一部分土地,但到了17世紀中葉被葡萄牙人趕出。1622年荷蘭在哈德遜河口獲得曼哈頓島,建立新阿姆斯特丹城1660年,英國人奪佔後,改名為紐約。1674年,根據第二個威斯敏斯特和平條約,荷蘭正式將紐約交給英國。。此後以哈德遜河流域為基地向東擴展到康涅狄格河的哈特福特,向南擴展到特拉華河畔,建立起新尼德蘭。1623年佔領南美的蓋亞那。1630年到1640年間從西班牙人手中奪得加勒比海上的小安的列斯群島中的阿魯巴島、庫臘索島、博內爾島、薩巴島、聖尤斯特歇斯島,和法國人共占聖馬丁島。西印度公司佔領這些島后大肆屠殺土著居民,使勞動力減少,以後又成為這些地區的主要販奴者。
17世紀中葉,荷屬西印度公司又在黃金海岸和奴隸海岸擁有了多處堡壘和商站,並一度佔領模里西斯,作為在馬達加斯加掠奪奴隸的根據地,英屬弗吉尼亞的第一批奴隸和法屬殖民地的奴隸全靠它供應。到18世紀初,荷蘭奴隸貿易量佔世界奴隸貿易額的一半以上。
荷蘭所有殖民地中最持久的殖民地是海角殖民地,這是1652年從葡萄牙人手中搶來的一小塊殖民地,位於南非好望角。它是一個補給基地,向去東方的船隻提供燃料、水和新鮮食物。這塊殖民地很快便證明了它的價值。它向荷蘭船和其他一些船隻提供的鮮肉和新鮮蔬菜幫助制服了壞血病,拯救了數千名海員的生命。
荷屬東西印度公司成立以後,荷蘭對殖民地的掠奪是極其殘酷的。為了掠奪殖民地的財富,他們野蠻地屠殺當地居民,或者把他們變為奴隸,利潤往往高達百分之幾百。馬克思說「荷蘭——它是17世紀標準的資本主義國家——經營殖民地的歷史展示出一幅背信棄義、賄賂、殘殺和卑鄙行為的絕妙圖畫」。
在17世紀末,荷蘭人的直轄地僅一小塊,但到了18、19世紀荷蘭就建立起一個龐大地域的殖民帝國。

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