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阿法南方古猿

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阿法南方古猿(Australopithecusafarensis),又名阿法南猿或南方古猿阿法種,是生存於390-290萬年前已滅絕的人科。它與較年輕的非洲南方古猿一樣都是較修長的。研究發現阿法南方古猿是南方古猿屬及人屬的祖先。

1 阿法南方古猿 -簡介

阿法南方古猿露西遺骸複製品

阿法南方古猿(Australopithecusafarensis),又名阿法南猿或南方古猿阿法種,是生存於390-290萬年前已滅絕的人科。它與較年輕的非洲南方古猿一樣都是較修長的。研究發現阿法南方古猿是南方古猿屬及人屬的祖先。

2 阿法南方古猿 -發現位置

阿法南方古猿化石只在東非發現。除了拉多里是它的模式產地外,在衣索比亞的哈達爾亦有大量發現,當中包括「露西」及在AL333位點發現的「第一個家庭」。其他位點包括衣索比亞的奧姆、馬卡、Fejej及Belohdelie,並肯亞的洛沙岡。

3 阿法南方古猿 -身體特徵

頭顱骨

與現今及已滅絕的類人猿比較,阿法南方古猿的犬齒及臼齒較細小,但體型卻比現今人類較大。阿法南方古猿的腦部亦較小,只有約380-430立方厘米,有下巴突出的面部。

阿法南方古猿細小的腦部及原始面孔,加上雙足行走的發現,改革了當時古人類學的想法。因為最初認為人類的最先及重大的轉變是增大腦部。在1970年代發現阿法南方古猿前,一般認為腦部增大是較雙足行走先出現。因為當時最古老的人族的腦部相對較大,如早露西幾年發現的盧多爾夫人腦部就有約800立方厘米。

阿法南方古猿阿法南方古猿的骨骼重組
雙足行走
對於阿法南方古猿的行走模式有著很多爭論。一些學者相信它差不多是完全雙足行走的,而其他的則認為它是部份棲於樹上的。手、腳及肩膀關節的結構都支持後者的說法。手指的彎曲及趾骨像現今的猿,足以表示它們可能用來抓住樹枝攀樹。它們的手腕可以緊扣,適合指背行走。肩膀關節比現今人類更近頭骨。連同相對較長的手臂,相信阿法南方古猿是伸高雙臂來攀樹的。再者,從頭顱骨的掃瞄中發現溝漕及骨質的迷宮形態,可能它們並非雙足行走的。

但是阿法南方古猿仍有一些特徵顯示有可能是雙足行走的。整體上說,它的骨盆較像人的而多於像猿的。它的胯骨片短而闊,闊的薦骨直接在臀部關節之下,且有明顯證據是連接股直肌。縱然骨盆並非完全像人的,這些特徵都支持是一個某程度雙足行走的結構。它的大腿骨亦指向膝蓋,令腳更為貼近身體的中線,適合雙足行走。現今的人類、猩猩及蜘蛛猴都有相同的特徵。它的腳上亦有內收的腳趾,難以用後肢來抓住東西(如樹枝或母體),增加了嬰兒從母體掉下的危險。阿法南方古猿的腳踝關節亦像人類的。

電腦模擬阿法南方古猿的慣性及運動學顯示它們可以像人類般行走,不論是直立的或是屈膝的姿勢,但卻不能像黑猩猩般行走。直立姿勢比屈膝行走有效得多,差不多節省一半的能量。阿法南方古猿似乎以雙足行走短距離是很有效的,而在拉多里的腳印顯示它們的行走速度為每秒1米或以上,與人類平時行走的速度相近。

普遍認為直立雙足行走是由彎曲雙腳的指背行走演化而來。但是像圖根原人等的化石顯示雙足行走已於500-800萬年前出現,正值黑猩猩及人類分支的時候。現今的猿及其祖先都會在攀樹時采直立的姿勢,故有指直立行走是演化自樹上棲息的適應性。就現今蘇門達臘猩猩的研究顯示它們是以四肢在大樹枝上行走的,但在較細小的樹枝時則以雙足及直立的腳來擺動。這可以幫助它們到達樹枝邊擲下果實或到達其他樹上。

於1100-1200萬年前的氣候轉變影響了東非及中非的森林,限制了在樹上的移動,令當時人科的祖先需要適應在地上直立行走。但大猩猩及黑猩猩的祖先則習慣了以屈膝姿勢攀上直立的樹榦,最終令它們使用指背行走的方式在地上行走。故此,阿法南方古猿可能都是直立雙足在地上行走的,而仍會以雙臂攀爬細小的樹。但是黑猩猩及大猩猩是人類的最近親,且同時擁有融合的腕骨,故人類祖先亦有可能是指背行走的。其他研究則指靈長目直立的脊骨及身體最初出現於2160萬年前中新世早期的莫洛脫猿。

4 阿法南方古猿 -社會特徵

阿法南方古猿露西的重組模型

要估計已滅絕的化石物種的社交行為是很困難的,但是從現今猿及猴的社會結構,可以幫助作出一些推算。雖然就雄性及雌性阿法南方古猿的兩性異形程度存在著一些爭論,但是似乎雄性體型較大。故此,估計阿法南方古猿是以細小的家庭生活,當中只有一頭雄性領袖及一些生育的雌性。

現時未有發現任何石器用具是與阿法南方古猿有關的,而目前最早的石器遺物只能追溯至250萬年前。

5 阿法南方古猿 -分支問題

於1977年,唐納德·喬納森(DonaldJohanson)及蒂莫西·懷特(TimWhite)對露西及「第一個家庭」的化石進行了一次詳細的形態學研究。他們將這些化石與黑猩猩、大猩猩及現今人類的標本,並已滅絕的人科化石進行比較,尤其是在顎骨及牙齒排列方面。研究發現是介乎人類及猿之間,雖然身體似人,但可能較為接近猿。他們結論出它們並非屬於人屬,而是屬於獨立的南方古猿屬,命名為阿法南方古猿。他們相信阿法南方古猿是非洲南方古猿及羅百氏傍人,並人屬及智人的祖先。但是於2006年的另一項形態學研究發現阿法南方古猿編號AL822-1標本的下頜骨與大猩猩的很相似,並從進一步的研究認為阿法南方古猿是羅百氏傍人分支的成員,而非人類的祖先。故此指懷特於1990年代發現的始祖地猿才是人類分支的祖先

6 阿法南方古猿 -著名化石

模式標本

阿法南方古猿的模式標本LH4,是一個成體的下頜骨,於坦尚尼亞的拉多里發現。

AL129-1

這是由唐納德·喬納森於1973年發現的首個阿法南方古猿的膝蓋關節,是在衣索比亞中部阿瓦什的阿法爾窪地發現的。

露西

首個阿法南方古猿的骨骼,於1974年由托馬斯·格雷(ThomasGray)及唐納德·喬納森同樣在衣索比亞中部阿瓦什的阿法爾窪地發現的。
333位點

唐納德·喬納森的學生於1975年在近發現露西的位點發現了「第一個家庭」,當中包括阿法南方古猿的200塊骨骼碎片。這個地方稱為「333位點」,因為共發現了333個化石碎片,如牙齒及顎骨。遺骸是來自13個個體,所有都是成體,且沒有任何傷痕。所有13個個體都在同一時間死亡,故喬納森結論它們是因洪水即時致死的。

塞拉姆

於2006年,《科學美國人》發表在衣索比亞迪基卡發現了一個3歲大的南方阿法古猿女童化石,包括了整個頭顱骨及軀體,並大部份的肢骨。這些骨骼顯示它適應直立行走及攀樹,與露西的骨骼特徵一致,是介乎人類及類人猿之間。它的名字意思是「平安」。


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