馬戲,又稱戲馬,在中國歷史悠久。西漢桓寬的《鹽鐵論》中,就有「馬戲斗虎」的記載。這時期,馬戲的伎藝之一叫做「騙」,騙字,《漢書》注稱為「戲馬之術」。
三國之時,馬戲表演也很普遍。《魏書·甄皇後傳》說:「後年八歲,外有立騎馬戲者,家人皆上閣觀之,后獨不行。」唐代,馬戲表演已達很高的水平,其中「透劍門伎」尤為精彩。「透劍門伎」就是馬越刀山。地上倒插刀劍,間隔分成幾組,有如房椽,寒光閃閃,望而卻步。表演得駕乘小馬,奔騰跳躍,飄忽而過,人馬無傷,宣武軍有一小將善為此伎。不幸的是,這位小將在一次表演「透劍門伎」時,忽然風起馬驚,失序觸劍,「人馬皆斃於刃下」。
到了宋代,馬戲伎藝更為成熟,表演技巧,精湛高超。在東京汴梁(今河南開封)給皇帝表演馬戲時,就有引馬、立馬、騙馬、跳馬、倒立、拖馬、飛仙膊馬、鐙里藏身、趕馬等多種多樣的馬上功夫。清代的馬戲,又有新的創造。咸豐皇帝每到正月十五日,都要觀看馬戲表演。馬戲表演藝術大顯身手:「有一足立鞍鐙而馳者;有扳馬鞍步行而並馬馳者;有兩人對面馳來各在馬上互換者;有甲騰出乙在馬上戴甲於首而馳者,曲盡馬上之奇。」
我們稱外國的"馬戲"為"馬戲",是根據中國馬戲翻譯而來

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